Alarm? Nu al? Jazeker! Na de zoveelste nederlaag wist Preston afgelopen zaterdag de rode lantaarn te veroveren op Ipswich Town en staat het officieel laatste. En daar wil je in de tombola die de Championship heet niet staan. Waar is het vooralsnog misgegaan?

DOOR MARCEL PELLEBOER – CLUBWATCHER PNE
Dikke tegenvaller in de voorbereiding
Omdat de selectie zo goed als intact is gebleven, is de stemming in het Preston-kamp (inclusief uw clubwatcher) vooraf positief. Van de basis van vorig seizoen is alleen Cunningham vertrokken, maar het verlies van een linksback moet op te vangen zijn. Neil moet echter in de voorbereiding al een dikke tegenvaller slikken. Aanvallers Maguire en Bodin raken zwaar geblesseerd en liggen er voor langere tijd uit. Dit betekent dat Neil meteen een dikke streep door zijn ideale elf kan zetten. De club huurt Brandon Barker en Lukas Nmecha van Manchester City om dit verlies op te vangen.

Afbeeldingsresultaat voor billy bodin injury
Maguire (links) en Bodin (rechts)

Preston start hoopvol
Met best een pittig programma voor de kiezen start Preston niet eens onaardig. Op speeldag 1 wordt er thuis gewonnen van QPR door een goal van Browne. Startend in een 4-2-3-1 systeem lijkt de Hughes de strijd van Earl gewonnen te hebben als linksback en is Moult de spits die het vertrouwen krijgt. Opvallend: Huntington zit op de bank ten faveure van Clarke. Davies lijkt onomstreden centraal achterin.

Uit bij Swansea wordt een heel acceptabele pot voetbal op de mat gelegd, alleen levert dit geen punten op. Swansea wint met 1-0, maar een gelijkspel was zeker niet onverdiend geweest. Opvallend: Moult lijkt na 1 wedstrijd al af geserveerd, huurling Nmecha start als spits. Thuis tegen Stoke geeft Preston 2x een voorsprong weg, maar een punt is gezien de hele wedstrijd prima meegenomen. Er is een goed debuut van Graham Burke, die de voorkeur krijgt boven Barkhuizen.

De klad komt erin
Uit bij Norwich kiest Neil er ineens voor om te starten in een 4-4-2 systeem, waarbij Moult en Nmecha in de voorste linie staan. Davies is zijn plek kwijt, Huntington start naast Clarke. De omzetting lijkt vooral het eigen team te verrassen, er wordt een barslechte pot voetbal op de mat gelegd en een 2-0 nederlaag is een logisch gevolg. Uit bij Derby schakelt Neil weer terug naar 4-2-3-1, haalt Moult weer uit het team en brengt Davies voor Clarke. Het voetbal wordt er niet beter op, opnieuw verliest een dolend Preston met 2-0.

Afbeeldingsresultaat voor derby preston 2-0

In de aanloop naar een zeer belangrijk tweeluik (Bolton en Reading thuis) tankt Preston vertrouwen door Leeds op Elland Road uit de Carabaocup te knikkeren. Dit vertrouwen lijkt inderdaad weer groot want Preston start tegen Bolton furieus en staat binnen een kwartier op een 2-0 voorsprong. Nog voor rust komt Bolton binnen 3 minuten terug tot 2-2. De tweede helft kan alle kanten, wordt er niet meer gescoord en opnieuw weet Preston dus niet te winnen. Preston loopt na afloop nog meer averij op, als Ben Pearson rood krijgt voor een kopstoot tegen Williams, die, naar later blijkt, de wenkbrauw van Pearson als een stuk trekdrop had gebruikt.

Tegen Reading, op dat moment de nummer laatst, start Neil in een 3-4-3 systeem, maar wel met 5 verdedigers in de basis. Noodgedwongen, omdat middenvelders Ledson en Pearson geschorst zijn en Browne geblesseerd is. Geen reden overigens om Harrop van de bank te halen. Preston repareert twee keer een achterstand maar kan een nieuwe achterstand in de slotfase niet meer repareren. 1 schamel puntje dus uit twee thuiswedstrijden die beslist gewonnen hadden moeten worden. De crisis is geboren.

Uit bij Leeds wordt Preston overklast (3-0) omdat het simpelweg te kort komt tegen een beter team. Tegen Sheffield United slachtoffert Neil doelman Rudd ten faveure van Maxwell. Hughes zit ook op de bank en Earl is de nieuwe man op linksback. Evenwel bakt de ploeg er in het eerste uur wederom zeer weinig van. Een opleving van 10 minuten zorgt ervoor dat Preston van 2-0 naar 2-2 terug komt, maar uiteraard gaat de wedstrijd verloren na defensief geklungel.

Afbeeldingsresultaat voor sheffield preston 3-2 alex neil

Waar liggen de pijnpunten?
Na het wegvallen van Maguire is duidelijk dat Preston te weinig doelpuntenmakers heeft. De club heeft gegokt op Moult maar de spits komt (vooralsnog) te kort voor de Championship. Het huren van Nmecha is leuk, maar van de jongeling kun je niet verwachten dat hij de boel op sleeptouw neemt. Wat dat betreft had de club al kunnen leren van vorig seizoen toen Mavididi ook geen schot in de roos bleek. Omdat de blessuregevoeligheid van Maguire al bekend was, had Preston beter kunnen gaan voor een ‘ bewezen doelpuntenmaker’ in de Championship. Maar dat wordt lastig zolang Ome Trevor de hand op de knip houdt.

Is het dan al kommer en kwel? Welnee. In thuiswedstrijden speelt Preston lang niet slecht. Met 56,3 % balbezit moet het alleen Leeds voor zich dulden en er wordt gemiddeld 16,5x op de goal geschoten. Dit leverde tot nu toe 7 goals op. Callum Robinson weet de gang naar het net steeds beter te vinden. Thuis werden echter ook 7 goals geïncasseerd. In uitwedstrijden is het tot nu toe huilen met de pet op. Alle 5 duels werden verloren, Preston scoorde maar 2x en kreeg 11 goals tegen.

Het moge duidelijk zijn dat de achilleshiel voornamelijk defensief ligt. Opvallend, omdat vorig seizoen in bijna dezelfde samenstelling de boel als een huis stond. Maakt die ene linksback dan zoveel verschil uit? Of heeft de tand des tijds in een paar maanden enorm de grip gekregen op routiniers Clarke en Huntington. Heeft Neil nog alternatieven? Jordan Storey zit te popelen op de bank, maar is de jongeling er al klaar voor? Neil vind vooralsnog van niet.

Afbeeldingsresultaat voor Jordan Storey
Jordan Storey

Toch zal Neil een manier moeten zien te vinden om de gatenkaas achterin te dichten en de langzamerhand te gaan werken naar een elftal dat evenwichtiger is dan de laatste weken. Er moeten punten gepakt worden en vooralsnog maakt de manier waarop dat gaat gebeuren niet uit. Te beginnen zaterdag tegen West Brom. Want 1 ding moet zeker zijn, die rode lantaarn daar moeten we zo snel mogelijk van af. En hij moet absoluut geen gezelschap gaan krijgen van de gifbeker.

LAAT EEN REACTIE ACHTER