Door Marcel Pelleboer – Clubwatcher Preston North End
De Championship ligt stil vanwege de beslissende kwalificatiereeks voor het WK in Rusland. Een mooi moment om een eerste balans op te maken. Kijkend naar de prestaties en de stand op de ranglijst kan er vastgesteld worden dat Preston North End een uitstekende start van de competitie kent. Na 11 speelronden staat de ploeg van Alex Neil op een keurige 6e plaats met slechts vier punten achterstand op koploper Cardiff. Dit had zelfs nog mooier kunnen zijn.

Wisselvallige maand augustus
Preston opent het seizoen thuis tegen Sheffield Wednesday. In een heerlijke ambiance wordt er met 1-0 gewonnen dankzij een strafschop van Daniel Johnson. De winst is meer dan terecht en het getoonde spel maakt menig North End fan blij. Een paar dagen later volgt een blamage in de eerste ronde van de Carabao Cup als Accrington Stanley dankzij een late treffer met 3-2 wint. Preston herstelt zich door een knap punt te pakken bij Leeds (0-0) maar gaat een paar dagen later met 1-0 onderuit bij Derby County. Een wedstrijd die minstens een punt op had kunnen en misschien wel moeten opleveren. De maand augustus wordt afgesloten met winst thuis tegen Reading (1-0) en een 0-0 bij Middlesborough. Ook in deze laatste match deed de ploeg van Neil zich tekort. Na deze maand kan gesteld worden dat Preston een taaie tegenstander is. Doelpunten zijn echter een zeldzaamheid.

Doelpuntrijke septembermaand
Daar waar goals bijna een bonus waren in augustus, vallen ze in de maand september als rijpe appelen. Na een teleurstellende 1-1 thuis tegen Barnsley krijgt de koploper Cardiff City een paar dagen later een pak slaag op Deepdale. Het wordt 3-0 en daar mogen de Welshmen nog niet eens over klagen. In Birmingham weet Preston met 1-3 te winnen tegen City en verwacht wordt dat Millwall er ook aangaat. Preston blijft echter op 0-0 steken tegen de Lions. Uit bij Hull wordt de volle winst gepakt in de slotfase dankzij prima wissels van Neil. September wordt afgesloten met het pikante duel tegen Sunderland. De terugkeer van oud coach Grayson en oud speler Aiden McGeady loopt uit op een teleurstelling. Preston weet een 0-1 achterstand na rust om te buigen in een voorsprong. Uitgerekend Aiden McGeady bezorgt Sunderland een punt wat hij uitbundig viert richting Town End. McGeady had zich een paar dagen daarvoor niet populair gemaakt bij de fans door uitlatingen in een interview en werd de hele match uitgejouwd. Zijn wraak was echter zoet.

Neil laat zijn elftal weer swingen
Gesteld kan worden dat Alex Neil de schwung er weer in heeft gekregen bij Preston North End. Onder Grayson werd er tamelijk saai voetbal op de mat gelegd met hier en daar een uitschieter, onder Neil wordt er prima voetbal gespeeld. In een 4-2-3-1 systeem weet de ploeg vooral te excelleren tegen pittigere tegenstanders. De ploeg lijkt echter te moeite te hebben tegen de teams die het spel zelf niet willen maken getuige het puntverlies thuis tegen Barnsley, Millwall en Sunderland. Dik pluspunt is het feit dat Neil speelt om te winnen. Mooiste voorbeeld daarvan is Hull uit. Daar waar Grayson vorig seizoen een punt zou hebben gekoesterd wist Neil het duel toch naar zich toe trekken met aanvallende wissels Horgan en Robinson.

Alex Neil

Nieuwelingen vallen op
Darnell Fisher: De overgang van de rechtsback van Rotherham naar Preston deed menig wenkbrauwen fronsen, vooral bij fans van Rotherham. Fisher stond al snel in de basis en doet dat tot nu toe meer dan prima. Zowel verdedigend als aanvallend is hij tot nu toe een absolute meerwaarde in het team.

Josh Earl: De jongeling uit de eigen jeugdopleiding stond er ineens nadat de nood hoog was na blessures. De linksback lijkt een mooie toekomst tegemoet te gaan.

Josh Harrop: Harrop blijkt een echt ‘mannetje’ die veel flair toevoegt aan het spel. Het talent startte al meerdere keren in de basis en wist zelfs al twee keer te scoren. Met Harrop lijkt Preston goud in handen te hebben.

Sean Maguire: Maguire blinkt bijna elke wedstrijd uit en is inmiddels een vaste basiskracht. Door het systeem van Neil staat Maguire vaak aan de rechterkant en de laatste wedstrijden ook achter diepe spits Hugill. De teller staat tot nu toe op twee goals maar daar gaan er absoluut meer bijkomen. De kleine krijger mag zich inmiddels ook international van Ierland noemen.

Sean Maguire(links) maakte onlangs zijn debuut voor het nationale elftal van Ierland

Trainerswissel niet voor iedereen een voltreffer
Met de komst van Neil begon iedereen weer op nul. Dit heeft met name goed uitgepakt voor Daniel Johnson en Tom Barkhuizen. Het duo had vorig seizoen niet altijd een basisplaats maar lijken er prima op te staan bij de coach. Tot nu toe een prima zet want Johnson en Barkhuizen zijn meerdere malen betrokken geweest bij goals door zelf te scoren of de assist te geven.

Minder tevreden zullen Daryl Horgan en Callum Robinson zijn. Beide aanvallers zitten vaker op de bank dan hen lief is en moeten het doen met invalbeurten. Vooral voor Robinson is dit een hard gelach. “ Robbo’ was vorig seizoen een van de belangrijkste pionnen maar lijkt de strijd voorlopig te hebben verloren van Maguire en Barkhuizen. Toch is het lekker voor Neil om de troeven Horgan en Robinson nog achter de hand te hebben. Hull City weet er inmiddels alles van.

Preston voorlopig op koers
Voorlopig ligt het schip richting de play offs dus op koers. Uit worden punten gehaald en op Deepdale is Preston al langere tijd ongeslagen. Het seizoen is echter nog lang om maar een cliché van stal te halen, zeker in de Championship. Maar het is geen toeval dat Preston tot nu toe boven in meedraait. Dat heeft het team zelf afgedwongen. Hopelijk zien de inwoners van Preston dit ook zodat Deepdale weer vol gaan stromen. De Spelers en de club verdienen dit.

LAAT EEN REACTIE ACHTER