Na 10 duels stijf onderaan met slechts 5 punten, met nog 9 wedstrijden te gaan slechts twee punten achter op play off plek 6. Het zijn dolle weken voor de Preston supporters. Met de winst afgelopen woensdag op Middlesbrough heeft Preston de Play Off plekken weer in volle zicht. En dat dankzij een serie van 11 wedstrijden waarin de mannen van Neil ongeslagen bleven. Waar is de ommekeer ontstaan?

DOOR MARCEL PELLEBOER – CLUBWATCHER PRESTON NORTH END
Een prima transferwinter
Preston versterkt de selectie in januari in elke linie. Het trapt als eerste club de winterse transferperiode in Engeland af door de komst van vleugelspeler Josh Ginely van Walsall bekend te maken.  In de dagen erna presenteert het middenvelder Brad Potts en spits Jayden Stockley. Potts komt over van Barnsley en Stockley van Exeter City. Omdat doelman Chris Maxwell op huurbasis vertrekt om vooral speelminuten te maken, haalt Preston Connor Ripley als vervanger op bij Middlesbrough. In de laatste week van januari wordt rechtsback Joe Rafferty overgenomen van Rochdale. 5 aanwinsten dus waarbij Hemmings vooral voor Potts voor zijn doen flink de portemonnee heeft getrokken. De grootste winst van de transferperiode is het feit dat er geen basisspelers vertrekken. De angst voor een verkoop van onder meer Alan Browne blijkt ongegrond. Van de nieuwe aanwinsten verovert Brad Potts meteen een basisplek. Potts voegt veel kwaliteit toe aan het middenveld en aanval en geeft Neil meer opties in zijn team. Jayden Stockley pendelt van basis naar reservebank maar is tot nu toe een prima aanwinst. De overstap van de League Two naar de Championship lijkt de blonde targetman niet te deren. Met onder meer een knappe goal uit bij QPR en de winnende goal afgelopen woensdag tegen Boro laat Stockley zien de strijd met Maguire en Moult zeker aan te kunnen gaan. Rafferty en Ginnelly moeten vooralsnog wachten op hun kans.

De wederopstanding van Declan Rudd
Na zijn enorme blunder tegen Birmingham ging Declan Rudd viraal en het leek alsof de doelman zijn vak volledig verleerd was. Desondanks mocht hij blijven staan, tot frustratie van Chris Maxwell die zijn heil in een verhuurperiode zag. Met de komst van Ripley leek het een kwestie van tijd voordat Rudd zijn vaste plek onder de lat kwijt zou raken. De concurrentie van Rippley heeft de beer echter in Rudd los gemaakt. De doelman is met de week beter gaan keepen en is punten gaan pakken met belangrijke reddingen. Na de nederlaag op nieuwjaarsdag tegen Rotherham (2-1) incasseerde de doelman in de daarop volgende 11 wedstrijden maar 7 tegengoals, hield hij 4x de nul en stopte een penalty tegen Norwich. Rudd zag verder dat zijn Ripley begin februari een flinke blessure opliep waardoor zijn concurrent voor de rest van het seizoen is uitgeschakeld. Preston mag hopen dat Rudd fit blijft en geen kaarten pakt, want Michale Crowe bakte er in zijn debuutwedstrijd in de FA cup tegen Doncaster Rovers maar bitter weinig van.

Afbeeldingsresultaat voor declan rudd preston
Lachende gezichten bij Gallagher (links) en Rudd (rechts) na de 1-2 overwinning op Middlesbrough

Paul Gallagher nog lang niet versleten
In de laatste week van januari verlengde Paul Gallagher zijn contract met 1 jaar wat voor een hoop gejuich zorgde onder de fans. De sympathieke Schot is inmiddels 34 jaar maar is als een goede wijn die elk jaar beter en beter wordt. De middenvelder houdt geen volledige wedstrijden meer vol maar is voor een Neil een zekerheidje in de startopstelling. ‘Gally’ strooit met passes en is tevens de man van de spelhervattingen. In de laatste zes wedstrijden scoort hij 2x en geeft 4 assists. Tegen Boro scoorde Gallagher zijn 100e doelpunt uit zijn carrière. De uitblinkende Gallagher is voor Preston vooral goed nieuws op het moment dat Ben Pearson voor de verandering weer eens geschorst is. Het enfant terrible pakte dit seizoen al 11x geel en 2x rood en miste in totaal al 10 wedstrijden. De laatste schorsing kwam zeer ongelukkig uit met de wedstrijden tegen Bristol City en de derby tegen Rovers. Preston pakt hierin echter 4 punten mede dankzij Gallagher.

April kan beslissend worden
Kijkend naar het programma kan de maand april beslissend worden in de strijd om de play off plekken. Preston dient eerst af te rekenen met Birmingham en Reading, waarna in april respectievelijk Sheffield United en Leeds United naar Deepdale komen en een bezoek wordt gebracht aan West Brom. Met de spectaculaire zege thuis op koploper Norwich in het achterhoofd kan Preston dus nog een flinke duit in de strijd om het kampioenschap gaan doen. Mocht de ploeg van Neil dan nog steeds in de race zijn, dan zal het de kansen moeten grijpen in de laatste wedstrijden tegen Ipswich, Wigan, Wednesday en Brentford. Extra boost daarbij kan de terugkeer van Callum Robinson zijn. Robbo is weer bijna wedstrijdfit en daarmee heeft Neil de beste man uit de eerste seizoenshelft weer bijna terug.

LAAT EEN REACTIE ACHTER