Door Erik-Jan Aafjes (Sunderland) & Pieter Westerlaken(Wolverhampton)
De competitie is inmiddels over de helft, en de contouren op de ranglijst zijn duidelijk. Sunderland, 1 van de Premier League-degradanten, speelt het resterende seizoen tegen (opnieuw) degradatie, terwijl het koploper Wolverhampton Wanderers eindelijk voor de wind gaat. Tijd voor een overzicht;

SUNDERLAND- Bottom of the league
Na 26 wedstrijden staat Sunderland onderaan de ranglijst van de Championship. Na de overwinning van Birmingham City bij Reading en de dramatische 0-1 thuisnederlaag tegen Barnsley op nieuwjaarsdag staat Sunderland troosteloos onderaan.

Hoe heeft het zover kunnen komen? Tussen 13 augustus en 25 november werd er geen enkele wedstrijd gewonnen. Dit leidde op 31 oktober tot het ontslag van manager Simon Grayson, die op dat moment vier maanden aan het roer stond. De benoeming van Chris Coleman op 17 november was verrassend. Hij kon met Wales als bondscoach naar het WK in Rusland. Zeker als hij aangeeft dat ‘er mogelijk geen geld beschikbaar is om zijn team in januari te versterken.’ Hooguit via geleende spelers is dit mogelijk. De supporters waren zeer blij met de benoeming van Chris Coleman, die bij hen weer nieuwe hoop bezorgd.

Chris Coleman

Hierna zijn de resultaten iets verbeterd. Op 25 november werd een luid bejubelde overwinning van 0-2 behaald bij Burton Albion. Ondanks dat het ‘maar’ Burton Albion is, was de realiteit op dat moment al dat het beide degradatiekandidaten zijn en dan is een overwinning tegen een concurrent van levensbelang.

In 2017 werden onder Chris Coleman in negen wedstrijden twaalf punten gehaald. In vier gevallen wist keeper Robbin Ruiter de nul te houden en dat was onder Simon Grayson geen enkele keer gelukt. Op 16 december 2017 werd zelfs, voor het eerst sinds 17 december 2016 (1-0 tegen Watford), een thuiswedstrijd gewonnen. Het werd door een goal van Josh Maja 1-0 tegen Fulham. De enorme reeks van thuisnederlagen en gelijke spelen betekent een record in de Engelse Football League wat waarschijnlijk niet snel verbroken gaat worden. Precies 364 dagen dus geen thuis overwinning. Zelfs geen beker of oefenwedstrijd werd gewonnen. Op de valreep van een kalenderjaar kwam daar dus gelukkig voor The Black Cats verandering in.

Duncan Watmore is wederom (net als vorig seizoen) voor de rest van het seizoen uitgeschakeld door een blessure. Darron Gibson en Lee Cattermole zijn ook geblesseerd en voorlopig niet terug te verwachten. Spelers die je er goed bij kan hebben als het op strijd aan komt.

Wat moet er gebeuren? Probleem is dat Chris Coleman bij Sunderland geen wereldspeler in de selectie heeft die wekelijks uitblinkt. Van de geleende spelers heeft Lewis Grabban het goed gedaan met twaalf goals. Zo goed dat Bournemouth hem mogelijk wil terug halen. In december is hij geblesseerd geraakt. Hopelijk blijft hij en wordt weer fit. Zijn goals zijn van levensbelang. De jonge spelers Josh Maja en Joel Asoro (allebei 18 jaar) hebben de laatste vier wedstrijden behoorlijk wat speeltijd gehad. Tegen Fulham pakte dit zeer goed uit. Verder blijken ze in het fysieke Championship voetbal moeite te hebben. Reactie van een supporter op Twitter: ‘Maja is as strong as my grandma’s tea.’ Voetballend kunnen ze het zeker aan, en er is geen tijd om ze rustig te brengen.

In de resterende twintig wedstrijden moeten minimaal 28 tot 31 punten gehaald worden voor handhaving. Versterking van zowel verdediging, middenveld en aanval is eigenlijk noodzakelijk. Robbin Ruiter is inmiddels voorlopig verzekerd (ondanks twee blunders tegen Milwall op 18 november) van zijn basisplek in het doel. Op 13 januari wordt de competitie vervolgd uit tegen Cardiff City en dan 20 januari de degradatie kraker thuis tegen Hull City. Op 27 januari wederom een degradatie kraker uit tegen Birmingham City. Eind januari weten we meer.

WOLVERHAMPTON – Wie stopt the ‘Wolves’? 
Nu het drukke programma van de feestdagen achter de rug is kunnen we wel stellen dat Wolverhampton Wanderers deze dagen heel goed hebben doorstaan. De laatste 5 wedstrijden leverde 4 winstpartijen en één gelijkspel op. Echter, de winstpartijen waren de laatste tijd met klein verschil en kwamen meestal met moeite tot stand. Zo ook de laatste wedstrijd van 2017 welke in blessuretijd met 2-1 gewonnen werd van concurrent Bristol City.

Vreugde bij Wolves na de 1-2 Ryan Bennett tegen Bristol City

Derby County, momenteel de runner-up, heeft als enige concurrent ook een goede reeks weggezet de afgelopen weken maar het gat met ‘the Rams’ is inmiddels opgelopen naar 12 punten (Wolves 61 pnt en Derby 49 punten). De teams daaronder, zoals Cardiff City, Bristol City en Aston Villa konden slechts een wisselvallig resultaat overleggen uit de afgelopen 5 wedstrijden.

Promoveren is natuurlijk het doel van Wolverhampton gezien de investeringen die afgelopen zomer en zomer daarvoor zijn gedaan met aantrekken van onder andere Bonatini, Diogo Jota en Ivan Cavaleiro. Deze 3 spelers zijn dit seizoen al goed voor 30 goals op een totaal van 50 goals. Tel daarbij op dat er nog maar 20 goals geïncasseerd zijn en zie daar de ijzersterke formule die moet leiden tot promotie naar de Premier League.

Rafael Mir

Deze week kwam het nieuws dat Wolverhampton nog een aanvaller aan de selectie heeft toegevoegd. De twintigjarige Rafael Mir komt over van Valencia. De speler heeft vooral wedstrijden in Valencia B gespeeld en kwam tot 8 optredens in het grote Valencia. Rafael Mir en coach Nuno Espirito Santo kennen elkaar nog uit de tijd dat zij samenwerkten in Mestella. De komende periode zal blijken of deze speler een investering voor de toekomst is of gelijk bij de eerste selectie kan aansluiten. Het toegewezen rugnummer 9 doet wel vermoeden dat Mir op korte termijn aansluit bij het 1e team.

Komende weken kan de glorende Premier League ster nog helderder worden gezien het programma in januari en februari. In deze komende periode treffen de Wolves achtereenvolgens Barnsley (uit) Nottingham Forest (thuis), Ipswich Town (uit), Sheffield United (thuis), Queens Park Rangers (thuis), Preston North End (uit), Norwich City (thuis) en Fulham (uit).

Dit zijn veelal ploegen uit de middenmoot of die daar net onder bungelen wat geen moet leiden tot winstpartijen en de uiteindelijke promotie naar grootste competitie ter wereld; de Premier League.

Maar eerst: komend weekend staat er geen competitiewedstrijd op het programma maar wel de FA Cup clash uit tegen Swansea City waarin the Wolves hun krachten als koploper van het Championship kunnen meten tegen een club die in de lagere regionen van de Premier League bivakkeert. Naast de eer die hier te behalen valt in de FA Cup is dit een mooie test om te zien hoe ver de club uit Wolverhampton daadwerkelijk is.

LAAT EEN REACTIE ACHTER